REDES PLC

Cada vez tenemos mas y mas dispositivos conectados a Internet y entre si mediante redes domesticas que se expanden por nuestras viviendas inteligentes.

Ademas del omnipresente WiFi y aunque para muchos usuarios el mejor sistema para interconectar equipos es el típico cable de red, existen otras alternativas interesantes como por ejemplo las redes PLC.

PLC son las siglas de Power Line Communications y su objetivo actual es proporcionarnos conectividad con redes locales a través de la instalación eléctrica ya existente en hogares y empresas. Es decir, PLC utiliza el cableado de nuestras casas para transmitir datos ademas de la corriente eléctrica.

He dicho “objetivo actual“ porque en un principio esta tecnología se pensó también como sistema para llevar Internet a los hogares de forma alternativa a otras como el ADSL e incluso el cable o la fibra óptica.

La idea era sencilla pero muy innovadora para las compañías de suministro eléctrico, que podrían gracias a PLC convertirse ademas en proveedoras de acceso a Internet sin tener que desplegar nuevas infraestructuras, ya que la conexión venia por los mismos cables que nos proporcionan electricidad.

En España se hicieron varios pilotos en diferentes pueblos y localidades. Por ejemplo, Endesa realizo uno en Zaragoza con mas de 600 clientes con velocidades de acceso similares a las del ADSL de la época, aunque finalmente no termino de cuajar debido al abaratamiento y mejora en prestaciones de las conexiones xDSL, quedando PLC como una tecnología de interconexión local y no de acceso a Internet.

PLC: Como funciona

 

PLC usa los cables eléctricos para transmitir datos, para lo cual lo primero que necesita es separar de algún modo la información digital de la seña eléctrica que sirve para alimentar nuestros electrodomésticos.

Esto lo consigue de forma similar a como las lineas ADSL separan la señal de voz de la de datos, es decir, con un filtrado en frecuencia. Por una parte tenemos la corriente eléctrica que viaja a baja frecuencia (en España a 50 Hz) y a relativamente alto voltaje (220 voltios).

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Por otra tenemos la señal de datos que se encuentra en una frecuencia superior (decenas de MHz) y con un voltaje muy inferior, que es separada mediante un filtro incluido en los adaptadores PLC.

Los estandares asociados a la tecnologéa PLC fueron definidos por la HomePlug Powerline Alliance y por la Universal Powerline Association. El mas habitual es el HomePlug, normativa que encontramos en la mayoría de equipos de uso domestico que podemos adquirir en el mercado y que nos permite conexiones entre todo tipo de equipos (ademas de ordenadores) como televisores, sistemas de sonido, videoconsolas, etc.

Redes PLC: Ventajas e inconvenientes

 

Ya lo hemos ido comentando, pero vamos a dejarlo claro: PLC actualmente es una tecnología que permite interconectar equipos dentro de una red domestica. Es decir, no nos proporciona acceso a Internet, algo para lo cual deberemos tener una conexión de ADSL, fibra óptica, cable o Internet móvil por ejemplo.

Su principal ventaja es que nos permite instalar una red en casa sin tener que desplegar cables ni tener que realizar difíciles configuraciones como puede llegar a suceder con WiFi.

Ademas, es una tecnología bastante rápida, siempre que las condiciones de nuestra instalación eléctrica sean adecuadas, permitiéndonos velocidades de red que según el adaptador pueden alcanzar los 500 Mbps. También tiene una amplia cobertura, tipicamente de varios centenares de metros lineales en el cableado.

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Su principal inconveniente en mi opinión es el precio, ya que los adaptadores no son baratos, aunque en los últimos años su consumo se ha incrementado bastante permitiendo una notable reducción de precios. Ademas, habitualmente necesitaremos adquirir un adaptador por cada equipo que queramos conectar a la Red (existen alternativas como veremos posteriormente).

Relacionado con la amplia cobertura tenemos posibles problemas de seguridad. Es decir, que un vecino pueda conectarse sin permiso a nuestra red. Esta situación es poco probable y la mayoría de los adaptadores la solucionan mediante sistemas de cifrado que protegen nuestras comunicaciones de posibles “espías“ en nuestro edificio.

 

Redes PLC: Casos de uso

 

La principal situación en la que nos conviene usar PLC es cuando no podemos desplegar un cable de red en casa desde el router al equipo que deseamos conectar (por motivos físicos o por motivos estéticos), ni tampoco podemos o queremos usar tecnologías inalambricas como WiFi. En estos casos las redes PLC son la solución mas sencilla.

Para empezar necesitamos hacernos con un kit de adaptadores PLC, tipicamente dos dispositivos que se conectan directamente a un enchufe eléctrico y que vienen con un puerto Ethernet al que conectaremos un cable de red.

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El primero de los adaptadores estará situado cerca del router y se conectara mediante el cable de red directamente a uno de sus puertos libres. El segundo adaptador lo colocaremos en la habitación en la que tengamos el dispositivo que necesite conectividad (por ejemplo un televisor) y también se conectara con este mediante el típico cable de red.

De este modo, podemos ir conectando varios adaptadores por toda la casa para dar conectividad en cada habitación de forma rápida y sencilla. Y dichos adaptadores no tienen por que quedarse instalados ahí de por vida, sino que son fácilmente desmontables y transportables a otra habitación (basta con desenchufarlos de la pared) si necesitamos darles un nuevo uso.

Este seria el caso de uso mas habitual, aunque existen en el mercado alternativas que permiten variaciones. Por ejemplo venden adaptadores que en vez de tener un solo puerto Ethernet tienen varios (los hay de hasta 4 puertos), de forma que podemos conectar en la “habitación destino” varios equipos al mismo adaptador.

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También venden adaptadores PLC que incorporan una interfaz WiFi, de forma que sirven para extender la red inalambrica de casa o bien para crear una en una habitación a la que no llega la cobertura del router.

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Hay que destacar que en la mayoría de los casos y salvo funcionalidades especiales como la de cifrado de red o creación de redes inalambricas el funcionamiento y la configuración de estos adaptadores PLC son transparentes para el usuario. Basta con enchufar el equipo y listo, no hay que andar metiendo datos de direcciones IP ni nada parecido.

Como exprimir el potencial de nuestra red PLC

 

 

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A pesar de esta sencilla instalación y de que cada vez nos venden adaptadores con mejores prestaciones (de los primeros modelos de 80 Mbps hemos pasado a 200 e incluso 500 Mbps), puede que nos encontremos con situaciones en las que llegamos a casa, enchufamos el equipo y la velocidad obtenida es muy baja, o por lo menos no todo lo buena que debería. ¿Por que?

Existen múltiples causas, aunque las dos mas comunes son la mala calidad del cableado eléctrico y las interferencias con otros electrodomésticos del hogar.

En cuanto a la primera, señalar que si nuestra vivienda tiene un cableado muy antiguo, con un mal aislamiento, la velocidad obtenida puede llegar a disminuir considerablemente. A esto hay que sumarle que para que todo funcione correctamente es necesario que los dos adaptadores PLC se encuentren dentro del mismo circuito eléctrico de nuestra casa.

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Es decir, deberán estar conectados a la misma fase y a ser posible sin pasar por elementos que perjudiquen la transmisión de la señal como por ejemplo los típicos diferenciales que nos protegen de sobretensiones. Esto es fácilmente comprobable conectando los adaptadores PLC en diferentes enchufes y bajando las palancas eléctricas hasta dar con un enlace “directo“ entre ambos.

De este modo deberíamos obtener la máxima velocidad de nuestros adaptadores. Sin embargo puede que nos encontremos con problemas de interferencias electromagnéticas que perjudiquen la conexión.

Estas interferencias son principalmente causadas por electrodomésticos que incorporan partes móviles como motores. Por ejemplo la lavadora, el lavavajillas e incluso ventiladores o sistemas de calefacción por aire. Siempre que podamos debemos tratar de evitar enchufar el adaptador PLC cerca de uno de estos aparatos, ya que cuanto mas cerca mayor sera su influencia y mayores las interferencias.

También conviene que el adaptador PLC se enchufe el solo en la toma eléctrica. Es decir, nada de regletas ni los típicos “ladrones“ que solemos usar en casa para conectar varios dispositivos a un mismo enchufe.

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En caso de que andemos escasos de tomas eléctricas en casa y necesitemos usar una de estas regletas, lo mejor es que nuestro adaptador PLC incorpore una toma de enchufe. De este modo conectaremos el adaptador directamente a la pared y la regleta o ladrón al PLC (en estos casos no conviene enchufar equipos ni electrodomésticos que necesiten mucha potencia, como por ejemplo receptores A/V de alto consumo, planchas, radiadores, etc.)

Finalmente, comentar que los adaptadores PLC no se llevan bien con los Sistemas de Alimentación Ininterrumpida (SAIs), ya que estos suelen incorporar filtros de la señal eléctrica que reducen o destruyen por completo la señal de datos transportada por la red. Así que nunca deberíamos conectar un adaptador PLC a una SAI o regleta que lleve filtros de la señal eléctrica.

Un ejemplo practico

 

El escenario de pruebas es el siguiente: una vivienda de unos 100 metros cuadrados en la que queremos conectar dos habitaciones separadas en linea recta unos 10 metros. En la primera habitación (el salón) tenemos el router que nos da acceso a Internet y en la segunda queremos instalar un ordenador que también pueda conectarse a Internet.

Nos decidimos por un kit de adaptadores PLC de la marca D-Link modelo DHP-P307AV que en teoría son capaces de proporcionar hasta 200 Mbps. Vamos a verlo.

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En primer lugar conectamos los adaptadores ellos solos a sendos enchufes eléctricos (uno en cada habitación) y con todos los electrodomésticos de la casa apagados (menos el frigorífico). Gracias a una aplicación proporcionada en el kit medimos la velocidad del enlace que se ha establecido y obtenemos un muy buen resultado que supera los 170 Mbps, casi cerca del máximo teórico.

A continuación empezamos a encender electrodomésticos por toda la casa, como por ejemplo la lavadora, el lavavajillas, un radiador, un sistema de calefacción que funciona mediante un extractor de aire caliente, el televisor y el equipo de música del salón.

Volvemos a medir la capacidad del enlace y observamos que ha descendido a unos 153 Mbps, todavía bastante bueno aunque ya por debajo del limite teórico.

Por ultimo probamos a conectar el adaptador en una regleta que lleva un sistema de protección contra sobretensiones junto con un ordenador, unos altavoces autoamplificados y un monitor. En esta ocasión la capacidad desciende hasta entre 70 y 80 Mbps, menos de la mitad del máximo teórico.

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Como vemos, el enchufe al que conectemos los adaptadores y los electrodomésticos que tengamos en uso influyen notablemente en el rendimiento de nuestra red PLC. Sin embargo, siguiendo los sencillos consejos que os he comentado y teniendo un poco de cuidado deberíamos ser capaces de poder exprimir nuestra red PLC al máximo.

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